Un militant des sans-abri de Berkeley s'inquiète de la collecte des ordures pendant la pandémie

Un militant des sans-abri de Berkeley s'inquiète de la collecte des ordures pendant la pandémie

BERKELEY – La fille aînée d'Andrea Henson est décédée le jour où elle a organisé un nettoyage dans un site pour sans-abri de Berkeley.
La tragédie personnelle du 1er avril a forcé Henson à arrêter le retrait des ordures, mais pas pour longtemps.
En quelques jours, la femme de Berkeley qui travaillait autrefois comme apiculteur et pour le Department of Homeland Security exploitait un Bobcat pour placer les débris dans des tas désignés afin qu'une équipe Caltrans puisse les retirer.

Henson, 49 ans, est une force singulière qui illustre comment certaines personnes en première ligne du travail social continuent de servir leurs communautés pendant une crise de santé publique. Alors que les ressources du gouvernement sont mises à rude épreuve par l'épidémie de coronavirus, des bénévoles comme Henson essaient de faire en sorte que les personnes marginalisées ne soient pas oubliées.
"Je savais que je devais revenir et nettoyer", a déclaré Henson. «Nous avons environ 150 personnes dans les camps. Si leur enfant mourait, rien ne s'arrêterait. »
Lundi dernier, dans le passage souterrain de la rue Gilman, sous l'Interstate 80, Henson a patrouillé dans un campement où les gens vivent au milieu des excréments, des rats et des ordures. Elle a couvert son visage avec une écharpe multicolore, portait des gants chirurgicaux blancs et avait un sweat à capuche vert aqua pour cacher ses cheveux blancs coupés court.
Henson a alterné entre parler à une équipe de nettoyage de sept hommes en tenue de sécurité et vérifier les habitants, certains qui l'ont saluée avec des câlins malgré les directives pour que les gens restent à au moins six pieds les uns des autres.
De telles règles ne résonnent pas dans ce monde dystopique à un pâté de maisons de l'hippodrome des Golden Gate Fields. Henson a dit qu'elle essayait d'être aussi prudente que possible en se lavant ses vêtements et elle-même après chaque visite. Henson a dit qu'elle ne se présenterait pas si elle présentait des symptômes.
"Vous ne pouvez pas faire le travail qu’elle fait sans partager le sort de ces personnes", a déclaré Osha Neumann, avocate des sans-abri du East Bay Community Law Centre.
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Henson a visité le campement de la rue Gilman à Pâques pour s'assurer que les résidents étaient prêts pour les activités de la semaine: les travailleurs de Caltrans ont passé trois jours à ramasser les tas d'ordures qui ressemblaient à un dépotoir de la ville.
«C’est ma première Pâques sans ma fille», a déclaré Henson ce jour-là. «Elle m'appelait toujours aujourd'hui. Au lieu de me concentrer sur Pâques, je pense aux déchets. "
Henson a déclaré que la famille attend un rapport d'autopsie pour déterminer la cause du décès de sa fille, Alicia Lewis, de Woodbridge, en Virginie. Lewis avait 27 ans et était mère d'une fillette de 6 ans.
Elle avait travaillé dans une épicerie fine juive avant que l'épidémie de COVID-19 n'incite la plupart des Américains à rester chez eux. Lewis, a déclaré Henson, se remettait de l'abus de drogues. Elle était propre depuis un an, a ajouté la mère.
Mais Henson a dit qu'elle craignait que la perturbation de la routine de sa fille n'entraîne une rechute.
"Toutes les réunions Alcohol Anonymous et tout s'est arrêté", a-t-elle déclaré. «Tout ce qui dépend du succès des personnes en rétablissement – tenir un emploi du temps, rester occupé, aller aux réunions, avoir cette interaction en face à face – a disparu. Nous ne savons donc pas. Elle avait si bien fait. "
Mère et fille étaient ensemble le mois dernier lorsque Henson a visité la faculté de droit de l'Université du district de Columbia pour dire à d'anciens professeurs qu'elle avait récemment passé le barreau de Californie. La mère de cinq enfants s'est souvenue avoir parlé à son aîné quelques jours avant la mort de Lewis. Lewis a exprimé sa préoccupation quant au fait que sa mère ait passé autant de temps dans quatre campements de Berkeley le long de la I-80, a déclaré Henson.
Maintenant, certaines personnes ont demandé à Henson pourquoi elle n'avait pas mis de côté son travail pour se rendre en Virginie pour être en famille.
«Bien sûr, je veux y aller», a-t-elle déclaré. «Mais il y a des gens partout dans le pays qui ne peuvent pas être là pour la naissance de leurs enfants, qui ne peuvent pas être là pour regarder les gens mourir, qui ne peuvent pas enterrer leurs proches. C’est le monde en ce moment. C’est comme la guerre. "
Bien avant que la pandémie de coronavirus ne perturbe la vie des Américains, la population sans-abri sans cesse croissante avait mis le système à un point critique. L'année dernière, un dénombrement ponctuel a rapporté que 8 000 sans-abri vivaient dans le comté d'Alameda, une augmentation de 43% par rapport au recensement précédent de 2017. Des résultats similaires ont été trouvés dans les comtés de la région de la baie.
Beaucoup de campements sont des peurs effrayantes et un terrain fertile pour les rats porteurs de maladies. Les sans-abri sont des résidents de la banlieue, vivant dans des bidonvilles pop-up dans un miasme de désespoir.
Henson a fondé Where Do We Go Berkeley en septembre après avoir gagné la confiance des sans-abri en plantant une tente et en vivant avec eux pour vivre leurs problèmes de première main, a déclaré Neumann. À l'automne, Henson se tenait avec les gens alors que les responsables de Caltrans effectuaient des balayages de la zone pour essayer de la nettoyer. Les campements prospèrent, bien que les autorités aient érigé des clôtures avec des panneaux interdisant les intrusions.
"Elle a développé une empathie extraordinaire et un sens de la communion avec les gens là-bas", a déclaré Neumann. «Ces gens n'avaient jamais été aimés. Au mieux, ils avaient été tolérés. »
Henson a déclaré où allons-nous Berkeley a recueilli 21 000 $ grâce à une campagne GoFundMe. Des dons d'environ 9 000 $ ont été faits au cours du dernier mois pendant la pandémie.
Henson a déclaré qu'elle achète des tentes, de la nourriture, des médicaments, des toilettes portables, des stations de lavage et d'autres articles de première nécessité pour subvenir aux besoins des personnes vivant dans la rue.
Au lieu de balayer les campements, les responsables du Département des transports de Californie ont déclaré qu'ils travaillaient maintenant avec Henson pour organiser la collecte mensuelle des ordures.
"Caltrans a la chance d'avoir un défenseur à Berkeley qui est pleinement engagé, bien informé et a des relations avec les personnes sans domicile sur l'emprise de l'État", a déclaré le directeur du district 4 de Caltrans, Tony Taveras, dans un communiqué. «Andrea Henson sert d'intermédiaire positif entre toutes les parties, ce qui contribue à instaurer la confiance indispensable.»
Un décrocheur du secondaire, Henson a obtenu un diplôme en études ethniques à UC Riverside en 1997, selon son curriculum vitae. Elle a obtenu un diplôme en droit en 2004 et quatre ans plus tard, a obtenu une maîtrise de l’Université George Washington en science, technologie des systèmes d’information.
Henson a travaillé au Federal Judicial Center en tant qu'avocat de l'éducation et plus tard au Department of Homeland Security avec l'équipe Computer Emergency Readiness.
Elle a dit qu'elle était revenue de Californie en Virginie après un divorce difficile, puis qu'elle avait déménagé à Berkeley il y a environ deux ans où elle travaillait comme apiculteur. Henson a déclaré qu'elle prévoyait d'ouvrir une pratique juridique pour représenter les sans-abri et leurs causes.
C'est au cours de son séjour dans l'entreprise d'abeilles qu'elle a déclaré avoir vu un policier harceler un sans-abri devant le magasin.
Elle a parlé à l'agent, disant qu'elle voulait devenir un défenseur des sans-abri. L’officier lui a dit de rechercher Neumann, qui est l’un des défenseurs de longue date des sans-abri d’East Bay.
La tactique de Henson est de parler graphiquement des conditions sordides. Neumann a déclaré qu'elle en avait tellement marre du manque d'action concernant la collecte des déchets que Henson a amené des rats morts dans des sacs en plastique lors d'une réunion du conseil municipal de Berkeley en novembre. Après avoir parlé, Henson a laissé les rats sur une table devant les membres du conseil jusqu'à ce que le maire Jesse Arreguin lui demande de les retirer.
Henson a semblé exaspéré par la réponse du gouvernement lors de l'épidémie de coronavirus alors qu'il vérifiait les résidents du passage souterrain où quelqu'un avait laissé 15 sacs de bagels sur une table de dons près de la sortie de l'autoroute.
Elle s'est plainte que les autorités n'avaient pas fait grand-chose pour empêcher la propagation du COVID-19 parmi les campements de sans-abri en distribuant de petites bouteilles d'eau et un désinfectant pour les mains.
"Cela n'a pas de sens d'être dans une crise de santé publique et de leur donner un peu de désinfectant pour les mains quand ils ont des rats qui rampent dessus la nuit", a déclaré Henson.

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