L'équipe des rues du centre-ville fait face à des allégations de culture de travail acharné et de discrimination sexuelle

L'équipe des rues du centre-ville fait face à des allégations de culture de travail acharné et de discrimination sexuelle

Comme pour de nombreuses fonctions du personnel de l'équipe des rues du centre-ville, les participants disent que l'alcool a coulé librement pendant la fête des fêtes 2014 au siège du groupe à but non lucratif de San Jose sur l'Alameda.
Une jeune employée embauchée un mois auparavant se souvient de s'être mêlée à des collègues au bureau de la réceptionniste lorsque Eileen Richardson, PDG du fournisseur de services aux sans-abri, est venue la rejoindre. "Sorti de nulle part", se souvient l'employé, l'exécutif à but non lucratif a demandé: "Alors, vous êtes lesbienne?"
"Nous nous tenions à la réception pour discuter, éméchés sur le vin, et parler de la façon dont j'aimais le travail jusqu'à présent", a expliqué plus tard le nouveau venu, qui a demandé l'anonymat pour protéger les futures perspectives d'emploi. La femme dit qu'elle a ri de la question indiscrète mais a répondu par l'affirmative. Richardson s'est ensuite renseignée sur son statut relationnel et ses préférences physiques avant de devenir poétique sur la beauté féminine, a déclaré l'ex-employée.
"OK, alors quel est ton type?" elle dit avoir demandé à Richardson, qui "est soudainement devenu sérieux et aux yeux sensuels, s'est penché et a dit:" Eh bien, vous l'êtes. ""
La nuit est devenue «de plus en plus étrange», car les invités se sont servis du vin en boîte et du punch à pointes, ont fait des keg stands – c'est-à-dire debout sur un fût pour boire autant de bière que possible – et ont pris des gorgées d'alcool fort, selon la femme , qui dit qu'elle a tellement bu qu'elle a vomi dans les toilettes du bureau. Pendant tout ce temps, dit-elle, un «incroyablement ivre» Richardson l'a suivie et «avait son bras autour de moi et n'arrêtait pas de dire à mes amis d'aller de l'avant et de partir.» Le membre du personnel dit que son employeur a commencé à "me brosser les cheveux en arrière de mon visage, en me blottissant la tête dans mon cou" alors que les spectateurs lançaient des regards inquiets à la paire.
Ces mêmes collègues inquiets l'ont finalement allongée sur le sol dans le bureau du fils de Richardson, directeur des opérations de programme Chris Richardson, où l'employée se souvient s'être réveillée à un moment donné pour voir son patron à côté d'elle "me regarder avec amour."
L’un des collègues qui a assisté à la conclusion inconfortablement intime de la soirée «s’est entretenu avec moi souvent au cours des prochaines semaines» au sujet de «l’évidence évidente de Richardson», dit l’employé. D'autres ont trouvé de l'humour dans l'escapade.
"Plusieurs autres membres du personnel ont plaisanté sur le fait qu'Eileen avait le béguin pour moi et il y avait une rumeur selon laquelle elle m'avait embrassé", a déclaré l'employé. "Si elle l'a fait ce soir-là, je ne m'en souviens pas."
Quelques mois plus tard, l'employée dit qu'elle a assisté à une soirée Super Bowl au domicile de Chris Richardson, au cours de laquelle Eileen Richardson l'a invitée à prendre une bière et à voir un album photo dans sa résidence adjacente, où elle l'a suivie et «m'a embrassée dans l'embrasure de la porte de la salle de bain. "

Alors que la population de sans-abri de la Silicon Valley montait en flèche au milieu d'une crise d'abordabilité sans précédent au cours de la dernière décennie, l'équipe des rues du centre-ville (DST) s'est imposée comme l'une des organisations locales les plus importantes essayant de sortir les gens de la pauvreté.
En 2012, il avait recueilli les éloges du conseiller municipal de San Jose, Sam Liccardo, comptait le meilleur flic de Palo Alto comme membre du conseil d'administration et avait reçu près de 400000 $, soit environ 40% de son budget, grâce au soutien direct du gouvernement. En 2013, l'organisme à but non lucratif s'est étendu à North Bay, décrochant des contrats avec les villes de San Rafael et Novato; en 2016, il a lancé une équipe à San Francisco et un an plus tard à Santa Cruz.
Selon une douzaine d'anciens employés, derrière la mission bienfaisante d'employer les sans-abri, une culture de travail toxique s'est envenimée pendant des années.
Dans des lettres rédigées par des avocats et faisant écho à des critiques sur la plateforme de notation des emplois Glassdoor.com, d'anciens employés accusent Eileen, 58 ans, et son fils Chris, 33 ans, de harcèlement sexuel, faisant des commentaires obscènes, payant moins les femmes que les hommes pour un travail similaire et promouvoir une culture de consommation excessive d'alcool. Les employés ont décrit le lieu de travail comme «toxique», «une fraternité», «plein de népotisme et de favoritisme», «une blague» et «géré comme un concours de popularité au lycée». Plusieurs personnes ont comparé le travail à Streets Team à une relation violente.
Eileen Richardson (à gauche) avec l'un de ses managers lors de la fête des Fêtes 2015 de DST. (Photo via Facebook)
L'un des plus récents avis sur Glassdoor, daté du 29 octobre, se lit comme suit: «Les dirigeants (personnel exécutif et directeurs) modélisent un comportement inapproprié pour un organisme à but non lucratif de ce calibre: crier et utiliser des jurons lors des réunions, parler mal des organisations à but non lucratif effectuant un travail tout aussi important , se livrer à une consommation excessive d'alcool avec le personnel. "
Pourtant, des sources affirment que la dénonciation des fautes s'est révélée difficile en raison d'amitiés étroites entre les Richardson, leur conseil d'administration stratégiquement nommé et d'autres gestionnaires, y compris le directeur des opérations Elfedra Strydom, qui jusqu'au début de cette année a répondu à toutes les préoccupations du personnel.
Au total, San Jose Inside a interviewé plus d'une douzaine d'anciens employés qui allèguent harcèlement, agression sexuelle et discrimination à DST. Pour la première fois, deux de ces anciens employés présentent publiquement leurs revendications, comparant les problèmes de DST à ceux qui ont poussé la Silicon Valley Community Foundation en 2018 à évincer sa principale levée de fonds, Mari Ellen Loijens, au milieu d'allégations de violence psychologique, discrimination et inconduite sexuelle.
«Les choses ont vraiment, vraiment mal tourné», explique Zia MacWilliams, 34 ans, une gestionnaire de programme DST qui a quitté le secteur sans but lucratif en 2017 après quatre années de travail progressivement stressantes. «Je crois sincèrement en la mission et j'ai adoré travailler avec mes clients, mais en interne, c'était tout simplement hors de contrôle.»
Michelle Fox Wiles, 29 ans, dit qu'elle a coupé les liens avec DST pour à peu près la même raison.
«Il y avait un environnement très chargé sexuellement», dit-elle. «Un commentaire qui m'a vraiment bouleversé – et c'était juste après que j'ai commencé à travailler là-bas en 2012 – était quand un manager a dit que j'avais obtenu mon emploi parce que la fille avant moi était« tellement sexy »qu'ils ne voulaient pas travailler avec elle parce que elle serait une distraction. Chris l'a dit. Donc, il y avait cette constante de harcèlement sexuel, plus la consommation continue d'alcool. »
MacWilliams et Wiles accusent également DST d'avoir perpétué un écart de rémunération qui a favorisé leurs homologues masculins.
Après avoir quitté DST il y a un peu plus de deux ans, MacWilliams s'est associé à Wiles et à neuf de leurs ex-collègues pour exercer un recours juridique. Les services juridiques communautaires à but non lucratif d'East Palo Alto (CLSEPA) ont saisi l'affaire et ont offert au conseil d'administration de la DST la possibilité de résoudre les allégations à l'amiable.
«À certains égards, il est inhabituel pour notre organisation d'enquêter sur la culture du lieu de travail chez un collègue à but non lucratif», a écrit Scott Hochberg, avocat de la CLSEPA, dans une lettre d'octobre 2017 au conseil d'administration de DST. «Ce qui nous motive à parvenir à un résultat positif dans ce cas, c'est notre conviction que nous, en tant que personnel à but non lucratif, devons incarner la justice et la qualité en interne avant de pouvoir les refléter dans le monde grâce à notre travail.»
Il a fallu un an et un mois avant que le conseil d'administration de la DST accepte d'embaucher les cabinets d'avocats d'Amy Oppenheimer – un avocat de la CLSEPA décrit comme «bien connu dans le domaine des droits des travailleurs» – pour enquêter sur les allégations.
La sonde, qui a débuté fin 2018 et s'est terminée en juillet de cette année, "a corroboré une culture de consommation d'alcool et de plaisanteries inappropriées sur le lieu de travail", selon une lettre du 28 août de l'avocate de la CLSEPA Jennifer Smith aux 11 demandeurs. «Le conseil d'administration semble véritablement préoccupé par l'environnement de travail qui a été décrit», a-t-elle écrit, «bien que… ils croient que les choses vont mieux maintenant qu'elles ne l'étaient il y a trois à cinq ans.»
Alors que le conseil insiste sur le fait que l'enquête n'a trouvé aucune preuve de l'écart de rémunération basé sur le sexe, Smith a déclaré dans sa lettre que les syndics ont exprimé le désir de "voir les changements effectués". L'un des changements les plus importants, a poursuivi Smith, a été que DST a intensifié son système de reporting en permettant aux employés de déposer directement une plainte auprès du conseil d'administration et a créé un poste de ressources humaines pour la première fois en 14 ans d'histoire. Le conseil d'administration a également reconnu que l'alcool «était un problème», a déclaré Smith, et a institué une «interdiction totale».
Richardson dit qu'elle n'a jamais lu aucun des avis de Glassdoor et n'est que vaguement au courant de la négociation CLSEPA. Mais elle nie qu'il y ait jamais eu de problèmes avec l'environnement de travail de DST. "Ces affirmations", dit-elle, "n'étaient pas fondées."

Un capital-risqueur prospère qui a acquis une notoriété mondiale à l'aube du 21e siècle en tant que PDG de la plate-forme révolutionnaire mais controversée de partage de fichiers musicaux Napster, Richardson a apporté la même philosophie de changement du monde au secteur caritatif. Inspirée par le bénévolat dans une soupe populaire locale après le départ de son fils Chris pour l'université, la visionnaire invétérée a fondé l'équipe Downtown Streets en 2005 avec la résolution de mettre fin à l'itinérance grâce à une formation professionnelle et à un placement.
Selon le modèle DST, les gouvernements locaux et les associations professionnelles engagent une équipe de sans-abri pour nettoyer les rues en échange de cartes-cadeaux et de la gestion des cas. Sur son site Web, DST indique que ses clients sans-abri ont, à ce jour, nettoyé 4 000 tonnes de débris des voies navigables qui se jettent dans la baie de San Francisco et 1,9 million de mégots de cigarettes. Depuis sa fondation, l'organisme sans but lucratif affirme qu'il a également aidé près de 1 000 clients à trouver un emploi avec un salaire horaire moyen de 14,12 $ et à peu près autant de logements sécurisés.
Le système «gagnant-gagnant-gagnant» de DST, qui consiste à embaucher des sans-abri, à nettoyer les ordures et à bénéficier à la communauté en général, a gagné un nouvel élan pour l'aîné Richardson. Depuis sa création, DST est passée d'une expérience à court d'argent à Palo Alto à une entreprise en plein essor couvrant une douzaine de villes dans deux États avec un budget annuel de 8 millions de dollars.
Richardson – qui gagne plus de 200 000 $ en salaire de base en tant que présidente et chef de la direction de DST et d'une clinique à but non lucratif affiliée appelée Peninsula Healthcare Connection – a accumulé de nombreuses distinctions pour son travail sans but lucratif. Le San Francisco Chronicle l'a nommée récipiendaire du prix Visionary plus tôt cette année grâce aux nominations, entre autres dignitaires, de Liccardo et de son homologue d'Oakland, le maire Libby Schaaf. "L'honneur rend hommage aux dirigeants qui s'efforcent de rendre le monde meilleur et de conduire le changement social et économique en employant de nouveaux modèles et pratiques commerciaux innovants", a écrit le Chron à propos de la distinction.
Le New York Times lui avait accordé un honneur similaire un an auparavant. Toujours en 2018, la League of California Cities et le Joint Homeless Task Force de la California State Association of Counties ont reconnu le modèle de DST comme une «meilleure pratique» pour soutenir les sans-abri. Dans la salle de conférence du bureau principal de DST, au milieu des éloges des élus et des chambres de commerce, il y a une plaque bleue brillante désignant DST comme l'un des «meilleurs organismes sans but lucratif pour lesquels travailler».
Dans un article de blog il y a quelques années, Richardson a attribué son succès à la gestion de son entreprise caritative de la seule façon dont elle sait comment: "comme une start-up de haute technologie plutôt qu'un service social – orienté action versus orienté service". À cette fin, a-t-elle déclaré, «nous avons improvisé, essayé de nouvelles idées et corrigé constamment notre cours.»
Cette correction de cap constante peut guider la mission publique à but non lucratif axée sur la croissance, mais des sources disent à San Jose Inside qu'elle a éludé une mauvaise gestion interne, qui exposait les employés à des abus sur le lieu de travail et, parfois, mettait des clients vulnérables en danger.

Lorsque l'un des premiers clients de DST a renoué avec sa fille éloignée, deux gestionnaires de cas ont voulu célébrer son succès en les emmenant dîner dans un restaurant à nappe blanche à Mountain View. Puisque le client avait lutté pendant des années avec l'abus d'alcool, les gestionnaires de cas ont dit à Richardson qu'ils prévoyaient de garder les choses sèches.
"Au moment où je me suis présenté avec le client, Richardson avait déjà une bouteille de vin à table et était évidemment quelques verres dedans", a écrit l'un des gestionnaires de cas dans un play-by-play de l'occasion au conseil d'administration de l'heure d'été. quelques années plus tard. «Nous nous sommes tous écarquillés les uns les autres. C'était super maladroit et totalement inapproprié. »
Le gestionnaire de cas, qui a demandé à retenir son nom, a ajouté: "Le dîner a été extrêmement inconfortable, car Richardson est devenu de plus en plus intoxiqué et a continué à donner de l'alcool à notre client."
Chris Richardson (à gauche) a été accusé par plusieurs employés d'encourager la consommation imprudente d'alcool et de faire des commentaires à caractère sexuel. (Photo via Facebook)
Le client s'est abstenu, selon les deux gestionnaires de cas. Mais ses compagnons de dîner disent que Richardson a bu suffisamment pour qu'elle commence à brouiller la parole, et l'un des membres du personnel présent a ressenti le besoin de la ramener chez elle.
"En sortant du restaurant, Eileen a demandé (au client) s'il avait besoin d'elle pour lui acheter quelques bières le 7/11 pour le repousser, et il a refusé", a écrit le gestionnaire de cas devenu chauffeur réticent dans le même résumé. «J'ai dû aider Eileen à marcher jusqu'à ma voiture. Sur le chemin de ma voiture, elle a accosté deux inconnus au milieu de leur conversation. C'était comme si elle quittait une salle de concert ou une fête du Nouvel An; elle était beaucoup trop ivre pour être la PDG d'une entreprise qui venait de quitter un dîner lié aux affaires. »
Après que le gestionnaire de cas soit rentré chez elle, elle a appelé son collègue pour lui demander si elle devait continuer à travailler pour un patron qui offrait de l'alcool à un client essayant de devenir sobre. «Ce fut le premier moment où j'ai vraiment pensé qu'il y avait quelque chose de profondément anormal avec le leadership chez DST», a-t-elle écrit, «et l'alcool a continué d'être une tendance inquiétante chez DST.»
Des sources qui ont parlé à San Jose Inside admettent que boire semblait amusant quand ils étaient de nouvelles recrues, mais cela a commencé à se sentir incontournable. Lors des fêtes, il était courant que les directeurs et les employés apportent des sacs de couchage afin qu'ils puissent s'écraser au bureau après avoir bu suffisamment pour s'évanouir.
Les anciens employés disent qu'un directeur de haut rang qui était connu pour sa forte consommation d'alcool lorsqu'il était habillé en Père Noël lors des réceptions annuelles a fait en sorte que les participants s'assoient sur ses genoux avant de réclamer un cadeau sous le sapin de Noël. Une photo de la fête du bureau de vacances en 2015 le montre dans sa parure rouge et blanc de Saint-Nick en frottant un gode surdimensionné sur son visage tandis qu'Eileen Richardson essaie apparemment de ne pas rire. Un autre de ce même événement dépeint le cosplayeur du Père Noël versant un sac de vin blanc directement dans la bouche de Chris Richardson, qui s'agenouille sur le sol avec son poing droit poussé victorieusement en l'air.
Telle mère, tel fils. «Eileen avait l'habitude de devenir extrêmement inappropriée dans les fonctions de bureau», a noté une ancienne employée dans un souvenir écrit de son mandat de quelques années à DST. «Certains de ces moments ont été assez drôles, même pour moi, comme le moment où elle a tourné à l'envers lors de la fête de Noël du bureau. Cependant, de la même manière que Chris, Eileen ne savait pas quand le maîtriser. »
Ensuite, il y avait les courses hebdomadaires Costco pour l'alcool, les réunions du personnel où les gestionnaires participaient et fréquentaient les klatches chez Wine Affairs et dans d'autres restaurants et bars près du bureau. Richardson n’a pas répondu à la question de San Jose Inside sur la question de savoir si l’organisme à but non lucratif payait la facture de l’achat d’alcool.
"L'une des préoccupations que j'avais avec ces événements était que Chris s'enivrait souvent et offrait ensuite des emplois à divers membres du personnel", a déclaré l'un des mêmes gestionnaires de cas présents pour l'épisode du restaurant. «Je me souviens de deux occasions distinctes où Chris m'a offert (une) opportunité dans un état d'ivresse. … Je sais, en discutant avec d'autres employés, que certains d'entre eux ont constaté que ce serait une erreur professionnelle de ne pas sortir boire avec Chris, car c'est là que les conversations sur les promotions ont le plus souvent lieu. »
MacWilliams dit qu'elle ressentait la même chose à propos des sorties luxuriantes, qui comprenaient des voyages annuels dans la région viticole où «tout le monde s'ivresse de façon belliqueuse». Lors de l'excursion à Napa fin août 2016, elle raconte comment un manager a demandé à Chris d'avoir des relations sexuelles avec un ancien collègue. "Tu l'as baisée dans le cul?" aurait demandé le directeur. «Chris a ri et a poursuivi en décrivant leur relation sexuelle», dit MacWilliams.
On pourrait techniquement se retirer des voyages de gestion, ajoute-t-elle, "mais il est assez bien connu que vous n'aurez pas une chance à une promotion si vous ne participez pas."

En plus de l’examen suscité par la CLSEPA, un juge de droit administratif a jugé crédibles les allégations de discrimination et d’un environnement de travail hostile de MacWilliams. Séparément, le département californien de l'emploi équitable et du logement examiné les a trouvés suffisamment valides pour lui accorder le droit de poursuivre l'heure d'été si elle le souhaitait. MacWilliams dit qu’elle a décidé de ne pas plaider parce qu’elle espérait que l’intervention amicale de la CLSEPA déboucherait sur une véritable responsabilité.
Mais la conclusion de l'enquête a anéanti tout espoir de véritables réformes, explique MacWilliams, qui est maintenant étudiant au MBA à UC Berkeley et directeur principal des programmes fédéraux de nutrition infantile à la deuxième banque alimentaire Harvest. Outre un nouveau chef des ressources humaines, note-t-elle, le leadership chez DST reste pratiquement inchangé.
«Si les mêmes personnes sont en charge», se demande-t-elle, «est-ce un vrai changement?»
MacWilliams dit qu'elle est préoccupée par le fait que le comté de Santa Clara, San Jose, Palo Alto et d'autres organismes publics continuent d'accorder des millions de dollars de DST par an en argent des contribuables sans exiger davantage de la part de la direction à but non lucratif. Lorsqu'elle a découvert que le comté envisageait un nouvel accord de plusieurs centaines de milliers de dollars avec DST plus tôt cette année, elle a contacté les décideurs pour faire part de ses expériences troublantes avec l'organisation.
«Je ne sais pas si vous avez déjà vécu ce que c'est que d'avoir peur d'aller travailler, mais ce fut une bataille constante pour moi et, je sais, pour les autres femmes de l'entreprise», a-t-elle écrit dans un article du 11 août. courriel au directeur du bureau du comté du logement avec services de soutien Ky Le. «J'ai commencé à croire que je n'avais aucune valeur et qu'il n'y avait rien de mal à certains des comportements que j'ai décrits dans ma déclaration.»
Quand elle a quitté DST, MacWilliams a continué à écrire, elle voulait juste demander des prestations de chômage. Une fois que ses anciens collègues sont allés au CLSEPA, elle a dit qu'elle commençait à espérer "une sorte de justice" et ses objectifs "se sont tournés vers la poursuite du changement de leadership, une compensation pour les femmes qui … n'ont pas reçu une compensation égale pendant une période, et, finalement, je voulais des excuses. "
Cependant, elle a déploré: «Des années plus tard, rien de tout cela ne s'est produit. Bien que j'aie trouvé la paix avec cela, je crois vraiment que DST ne devrait pas avoir accès aux fonds publics jusqu'à ce que les responsables des dommages irrévocables à tant de personnes aient été tenus pour responsables. »
Le dit que DST a fini par retirer sa demande de subvention du comté. Mais Peninsula Healthcare Connection, l'autre organisme sans but lucratif de Richardson, a récemment obtenu une désignation fédérale qui qualifie sa clinique de Palo Alto pour un financement accru. "Il s'agit d'une étape énorme dans la fourniture de services de santé de qualité dans le comté du Nord aux personnes qui en ont le plus besoin", a déclaré le superviseur du comté Joe Simitian, qui a demandé 250 000 $ pour aider le secteur sans but lucratif à obtenir son nouveau statut de financement, a déclaré dans une presse. communiqué sur le récent jalon. «Franchement, le processus fédéral est déroutant: beaucoup d'agences, d'acronymes et d'aggravation. Mais en langage simple, ce nouveau statut signifie que l'équipe des rues du centre-ville aura les ressources pour fournir des services de santé à plus de gens. »
Le président du conseil d'administration de DST, Owen Byrd – avocat général du cabinet de recherche en litige en propriété intellectuelle Lex Machina – conteste la qualification de CLSEPA selon laquelle l'enquête a confirmé toute irrégularité présumée. Oppenheimer a mené "une enquête approfondie, complète et professionnelle", dit-il, "qui n'a mis au jour aucune préoccupation importante".
L'embauche d'un responsable des ressources humaines au début de cette année avait davantage à voir avec une «bonne hygiène d'entreprise», ajoute-t-il, qu'avec aucune des réclamations formulées contre les organisations à but non lucratif. Lorsqu'on lui a demandé une corroboration écrite pour l'affirmer, cependant, il refuse de partager même une copie expurgée ou un résumé de l'enquête.
"Vous pouvez me croire sur parole en tant qu'avocat et cadre et en tant que personne qui a traité des choses comme celle-ci pendant la majeure partie de ma carrière", a déclaré Byrd. «Il n’y a aucun moyen sur Terre que ce conseil d’administration d’un précieux organisme sans but lucratif de notre communauté n’ait pas répondu à des préoccupations réelles. Nous avons rempli notre obligation fiduciaire en vertu de la loi.
"Et maintenant," dit-il, "nous allons de l'avant."
Zia MacWilliams dit que l'environnement de travail hostile à DST lui a causé une anxiété aiguë. (Photo de Greg Ramar)

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 Jennifer Wadsworth est rédactrice en chef de San Jose Inside et Metro Silicon Valley. Envoyez des conseils à (protégé par e-mail). Suivez-la sur Twitter à @jennwadsworth.

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