Le journal intime de la «première lesbienne moderne» de Grande-Bretagne décodé après cinq ans de travail

Le journal intime de la «première lesbienne moderne» de Grande-Bretagne décodé après cinq ans de travail

Les journaux intimes sont faits pour garder des secrets. Et aucun journal intime ne contient plus d'intrigues que ceux de l'héritière du Yorkshire du début du 19e siècle Anne Lister – 26 volumes si pleins de révélations scandaleuses qu'ils ont été écrits dans un code sophistiqué de l'auteur, puis cachés dans sa maison de Yorkshire pendant 100 ans. Ils racontent sa vie de maîtresse de Shibden Hall à Halifax, ses terres et ses bassins houillers, ses amitiés avec la gentry locale et voyagent à travers la France et la Russie. Ils la révèlent comme une lectrice vorace des classiques et un snob fracassant. Plus sensationnel, ils enregistrent son intérêt franchement insatiable pour séduire les femmes, sans rougir. "J'aime et j'aime seulement le sexe plus juste", a-t-elle déclaré, "et aimée par eux à leur tour, mon cœur se révolte de tout autre amour que le leur." LIRE LA SUITE: * Nouveau drame Gentleman Jack met en lumière des femmes puissantes du 19e siècle Pourtant, l'histoire de Lister est restée remarquablement peu connue depuis des générations. Ce n'est que maintenant, grâce à Gentleman Jack, une nouvelle série télévisée britannique mettant en vedette Suranne Jones, que le grand public apprendra à connaître la femme remarquable que certains disent être la première lesbienne moderne de Grande-Bretagne. Une fois qu'ils le feront, beaucoup découvriront – comme ses nombreux amants l'ont compris – qu'il n'y a presque plus de charisme et d'inoubliable. Je devrais le savoir. Bien qu'Anne Lister soit décédée en 1840, près d'un siècle avant ma naissance, je suis obsédée par elle depuis près de 40 ans: une histoire d'amour qui a commencé quand j'avais 51 ans et m'a amené à décoder et à transcrire ses journaux – les quatre millions mots et 6 600 pages. C'était en 1983, mes enfants avaient grandi, j'avais récemment obtenu un diplôme en politique et littérature et je voulais commencer une nouvelle carrière d'écrivain. Je connaissais un peu Lister, étant né à environ un mile de Shibden Hall – alors offert par le conseil local – et visitais souvent son parc quand j'étais enfant. J'étais au courant d'une archive de lettres et de journaux, mais quand j'ai appris que certains d'entre eux étaient écrits en code – un mélange de symboles grecs, latins, mathématiques et du zodiaque – j'étais accro. Le code avait d'abord été déchiffré par John Lister, le dernier descendant de la famille, et un ami appelé Arthur Burrell au milieu des années 1890. Ils ont trouvé une phrase avec les mots "In God Is My" suivi de quatre symboles, qui ne pouvaient représenter que H, O, P et E. Cela leur a permis de débloquer le reste – mais ce qu'ils ont trouvé dans les quelques passages qu'ils ont déchiffrés, les a horrifiés. John Lister n'était pas particulièrement prude – sa crainte était que si les journaux étaient rendus publics, sa propre homosexualité serait découverte. Burrell voulait les brûler, mais il a été décidé de les cacher derrière les boiseries de Shibden. Ils y sont restés jusqu'à la mort de John en 1933, lorsqu'ils ont été découverts et offerts à la bibliothèque d'Halifax. Un réticent Burrell, alors âgé d'environ 80 ans, a décidé qu'il était tenu par l'honneur de leur donner également les détails du code, ajoutant que sa copie serait "brûlée". TWITTER Une première scène de Gentleman Jack, avec Suranne Jones et qui parle de la vie d'Anne Lister. Un ou deux savants antérieurs avaient décodé quelques passages, mais j'étais le premier à les aborder tous. Cela signifiait collecter 50 pages chaque week-end, transcrire minutieusement les symboles en lettres, puis – comme il n'y avait pas de ponctuation – transformer les lettres en mots et les mots en sens. Cela a pris cinq ans, mais je n'aurais pas pu m'arrêter. J'étais trop intrigué. Lister était remarquable pour son temps à bien des égards. Elle dirigeait le domaine familial comme une femme d'affaires difficile; elle s'est rendue à Paris où elle a créé son propre laboratoire de dissection pour mieux comprendre l'anatomie humaine; elle aimait voyager et socialiser – mais c'était avant tout cette fascination de Casanova pour les autres femmes. Le premier volume avec lequel j'ai commencé présentait Mariana Belcombe, une jeune femme avec qui Lister a partagé une histoire passionnée. Lorsque Lister a écrit comment Mariana a suggéré d'avoir un "baiser", le mot a été utilisé tel qu'il est en français, comme argot pour le sexe. Elle a ensuite décrit comment ils étaient descendus sur le sol et avaient enlevé leurs tiroirs avant … eh bien, Lister n'est jamais moins que franche en détaillant ce qu'elle aimait. Malheureusement, Mariana a brisé le cœur de Lister en épousant un homme plus âgé pour son argent; Je ne pense pas qu'elle ait encore investi dans une autre femme de la même manière. Non pas que leur histoire d'amour se soit terminée à l'autel. Au début des années 1800, il était courant qu'un nouveau marié soit accompagné de femmes compagnes, alors j'ai été amusé de lire que Lister a rejoint le couple en lune de miel en 1816. Peut-être pour guérir son chagrin, elle a séduit la sœur de Mariana, qui était également en voyage. Les journaux donnent une impression d'une femme avec une technique de séduction bien pratiquée, bien que sa ligne de conversation préférée soit assez oblique. Quand elle rencontrait une femme qui l'intéressait, elle demandait: "Avez-vous lu la sixième satire de Juvénal?" – un écrit qui raconte l'histoire de deux demi-sœurs qui "se chevauchaient comme des chevaux". Si la réponse était oui, elle saurait immédiatement qu'elle avait une chance. Elle lancerait une offensive de charme puis se déplacerait délicatement vers un baiser chaste. À l'époque, les femmes pouvaient passer beaucoup de temps ensemble seules sans éveiller les soupçons. L'idéal de l'amitié romantique permettait de se tenir la main et même de partager les lits. Lister n'a jamais été un prédateur et ne serait pas allé se coucher avec un partenaire réticent. Elle aimait les femmes mûres à la fin de la vingtaine et de la trentaine, de rang au moins égal – elle avait juré de ne jamais séduire un serviteur – et pouvait jongler avec plusieurs amants à la fois, même si elle avait parfois peur de ne pas pouvoir se retenir. Elle ne pouvait pas comprendre son désir ardent pour les femmes – "Aucune formation extérieure ne l'explique", écrit-elle, "tout cela est une chose de l'esprit" – mais elle ne s'intéressait pas aux hommes. Elle ne voulait pas non plus, malgré le port de vêtements masculins, menant au surnom de "Gentleman Jack", changer de sexe. Un de ses amants lui a demandé si elle aurait préféré être élevée en tant que fils, mais Lister a refusé. "Je ne pourrais pas être dans ton boudoir", fit-elle remarquer. Lister s'est finalement installé avec une héritière voisine appelée Ann Walker. Ils se considéraient mariés après avoir pris la communion ensemble à l'église Holy Trinity à York en 1834. La promiscuité de Lister était derrière elle, mais malheureusement elle mourut six ans plus tard, à 49 ans. Sa sexualité était-elle secrète à l'époque? Les matrones des smart tables de thé d'Halifax voulaient que leurs filles ne soient pas seules avec elle. Une femme lui a dit: "La nature était bizarre quand elle t'a fait." Il y a des spéculations que Charlotte Bront ??, dont la sœur Emily vivait près de Shibden Hall en tant que gouvernante, a présenté Lister dans son roman Shirley. Aurait-elle pensé que je lui écrive aujourd'hui? Comme elle l'a dit à sa tante, "je souhaite un nom dans le monde". Son souhait a été exaucé.

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