Le jour où Billy Butler est devenu un Royal de Kansas City

Le jour où Billy Butler est devenu un Royal de Kansas City

Vers 6 heures du matin, un mardi matin de mai, Billy Butler et sa future épouse, Katie, dormaient dans son appartement à Omaha, au Nebraska. Le choix de sélection de première ronde des Royals en 2004 venait de passer à 1 pour 3 avec une défaite de 9-3 contre les Redemps de Memphis environ huit heures plus tôt. À seulement 21 ans et 13 jours, il frappait .337 en Triple-A pour les Omaha Royals.
Soudain, le téléphone de Butler sonna. C'était Mike Jirschele, son manager Triple-A à l'époque.
"Hé, où es-tu?" Demanda Jirschele à Butler. "Vous êtes en retard. Le jeu est sur le point de commencer. »
Sorti d'un sommeil froid, Butler pensait qu'il avait trop dormi pour le match 2 d'un set de quatre matchs avec Memphis. Mais les Omaha Royals ne devaient pas jouer pendant encore 12 heures. Cet appel était pour une raison différente.
"Je ne fais que jouer avec toi", a plaisanté Jirschele avec Butler. "Faites vos valises, vous allez à Kansas City."
Les Royals, qui n'avaient remporté que huit de leurs 26 premiers matchs, devaient affronter les Los Angeles Angels d'Anaheim ce soir-là. La veille au soir, John Lackey a battu Odalis Pérez en duel alors que les Angels ont remporté le premier match, 3-1. Cette seule course à partir de Kansas City a été produite par Ryan Shealy, qui réduisait .113 / .186 / .208 à l'époque. Il y avait un besoin d'étincelle, et le directeur général Dayton Moore croyait que Butler était l'homme pour le travail.
Excité pour son premier tir dans les grandes ligues, Butler a quitté Omaha pour Kansas City à la hâte et a sauté sur l'Interstate 29. Cependant, il a rencontré son premier barrage routier tout en s'aventurant sur son voyage.
"J'ai été flippé en chemin vers le stade", a déclaré Butler lors d'un entretien téléphonique. "Vous savez, je roulais un peu et j'étais excité de me rendre au stade."
Après que Butler se soit arrêté, l'officier s'est approché de sa voiture.
"Quelle est votre hâte?" Il a demandé.
"Je viens d'être appelé dans les grandes ligues et je suis pressé de me rendre au stade", a répondu Butler.
Le flic regarda Butler puis son identification.
"Oui, nous sommes ravis que vous arriviez ici. Pouvez-vous aller un peu plus vite? "
Bien que l'échange ait été comique, l'officier avait un argument valable sur l'excitation de Kansas City pour l'arrivée de Butler. À l'époque, Alex Gordon était le candidat très convoité de l'organisation. Mais Gordon a fait ses débuts un mois plus tôt le jour de l'ouverture contre Boston. Maintenant, l'attente était centrée sur Butler.
"C'était vraiment une grosse affaire", a déclaré Sam Mellinger, chroniqueur sportif pour le Kansas City Star, lors des débuts de Butler. "{Butler} était juste un savant en tant que frappeur et vous pouvez le voir tout de suite."
Selon Baseball America, le système agricole de Kansas City s'est classé 11e au baseball en 2007. Les meilleurs noms du peloton étaient Gordon, Butler et Luke Hochevar, qui a fait ses débuts en septembre de la même saison. En dehors de cela, l'équipe du Major eague avait des ressources limitées. Greinke (23), Joakim Soria (23), Mark Teahen (25), David DeJesus (27) et John Buck (26), étaient quelques-uns des jeunes membres à construire autour d'une éventuelle équipe de 93 perdants.
Lorsque Butler est arrivé au stade Kauffman vers cinq heures, il avait été annoncé qu'il y aurait un retard de pluie. Il n'y aurait pas d'entraînement au bâton ni d'échauffement d'aucune sorte. Butler se dirigea vers l'intérieur, mais avant d'atteindre son casier, il fut informé de rencontrer immédiatement Buddy Bell.
Bell en était à sa troisième saison à diriger les Royals de Kansas City. Il entamait sa deuxième saison de 100 défaites en tant que manager et 2007 ne ressemblait pas à un revirement.
"{Bell} voulait que je joue tout de suite", a déclaré Butler. «Il voulait juste voir comment je me sentais. Il voulait juste avoir une conversation, à laquelle j'ai 20 ans et je suis prêt à aller. Puis j'ai découvert que je faisais face à Bartolo Colón. »
Colón, alias «Big Sexy» n'était qu'à deux ans de remporter le Cy Young Award en 2005 avec 21 victoires en 222,2 manches.
"Je sors des portes vers l'un des meilleurs à lancer", a déclaré Butler en riant. "Alors oui, c'est comme ça que ça s'est passé."
Pour la première fois, Butler verrait son nom sur une carte des ligues majeures seulement trois ans après avoir joué pour Wolfson High School à Jacksonville, en Floride. Maintenant, il serait confronté à un gagnant du Cy Young Award seulement 13 jours après avoir été légalement autorisé à boire.
Voici la composition des Royals de Kansas City le 1er mai 2007:

David DeJesus CF
Esteban Germán 2B
Mark Teahen RF
Mike Sweeney DH
Ross Gload 1B
Alex Gordon 3B
Billy Butler LF
John Buck C
Tony Peña SS
Zack Greinke P

Avant son temps à gérer la première base et le rôle de frappeur désigné, Butler était un voltigeur de coin à Kansas City – cependant, pendant une courte période de temps. Après ses débuts, Butler ne jouerait le champ gauche que cinq fois de plus pour les Royals.
"Ce fut un désastre", a déclaré Mellinger en riant les jours de Butler dans le champ extérieur. "Je me souviens quand {les Royals} ont eu cette idée et je me suis dit" vraiment "?"
Tout en jouant à un jeu de «capture de quarantaine» avec son ancien coéquipier à Teahen, Butler a plaisanté à propos d'une rencontre qu'il avait eue avec Bell au sujet de jouer sur le terrain gauche.
"Je suis entré dans le bureau de {Bell}, il arrache mon gant de ma main et le jette à la poubelle", a déclaré Butler dans la vidéo. "Il dit" mon fils, tu peux frapper et cette ville va t'aimer, mais tu ne peux pas jouer sur le terrain gauche ".

Alors que Butler trottait sur le terrain pour la première fois en tant que Major Leaguer, ce serait une manche forte et active pour les Halos en haut de la première. Face à Greinke, Los Angeles a récolté six coups sûrs sur ses sept premiers frappeurs. Mais aucun n'a été aussi impressionnant que le ballon a frappé de leur homme de nettoyage, le Hall-of-Famer Vladimir Guerrero.
En entrant dans le match, Guerrero réduisait 0,366 / 0,470 / 0,695 avec sept circuits et 23 points produits. Mardi soir, il s'est approché du plateau pour la première fois avec les bases chargées. Comme Greinke a pris du retard 3-1 dans le décompte sans savoir où le mettre, il en a rainuré un à Guerrero, qui a déchargé.
"Il l'a frappé au-dessus des panneaux qui sont au-dessus des fontaines", a déclaré Butler en riant. "Vous ne voyez pas les balles frapper comme ça. Je veux dire, il l'a écrasé hors de Zack et vous vous rendez compte, "hé mec, ils n'ont pas ce type de frappeurs dans les ligues mineures". Vous le voyez frapper et je n'ai même pas bougé. "
En perdant 5-0 en fin de deuxième manche, Butler a fait son entrée pour la première fois devant 11 225 personnes au stade Kauffman. Sa famille, qui était arrivée de Jacksonville ce jour-là, était à peine arrivée à leur place à temps pour voir son premier at-bat. Sur un compte de 1-1, Butler a balancé sur une plaque au-dessus du plateau de Colón et l'a guidé entre Chone Figgins au troisième but et Orlando Cabrera à l'arrêt-court. Le ballon a dribblé à Reggie Willits dans le champ gauche pour son premier coup sûr dans les ligues majeures. Le même ballon qui a été renvoyé à l'abri il y a 13 ans se trouve au domicile de Butler aujourd'hui.
"J'ai cette {balle} et la batte", a expliqué Butler. «Je l'ai dans la grotte de mon homme en bas chez moi avec le ballon et l'étui que ma femme a fait pour moi.»
Kansas City perdrait le match 7-5 après que Francisco Rodriguez (K-Rod) ait claqué la porte au neuvième et avait infligé aux Royals leur 19e défaite en 27 essais. Cependant, Butler encocherait un simple de plus au bas du huitième sur une ligne de conduite au champ droit au large du droitier Scot Shields. Jouant 2 pour 4 dans la nuit, Butler était l'un des trois Royals à produire un jeu multi-hit.
"Avec de très bons frappeurs, on a le sentiment qu’ils contrôlent et pas les lanceurs", a déclaré Mellinger. "C’est juste quelque chose sur leur état, leur langage corporel dans la case {pâte) – ils sont complètement et totalement à la fois confortables et confiants. Quand je ferme les yeux et pense à Billy jouant, c'est la façon dont il semblait en contrôle dans la boîte. Il a eu ce coup de pied dans la jambe et quand il a fait un pas, il a raclé la saleté pour l’obtenir parfaitement avec ses crampons. Il était juste un frappeur vraiment, vraiment, super. Je pense que certaines personnes n’apprécient pas à quel point il était un frappeur formidable. »
Voici cinq lanceurs Butler tourmentés tout au long de sa carrière:
Justin Verlander (2 fois lauréat du Cy Young Award): 87 AB
.402 / .464 / .540 avec six doubles et 16 points produits
Mark Buehrle (5 étoiles): 72 AB
.306 / .346 / .486 avec trois circuits et 17 points produits
Rick Porcello (lauréat du Cy Young Award): 55 AB
.345 / .345 / .491 avec cinq doubles et 10 points produits
Chris Sale (7 étoiles): 45 AB
.378 / .420 / .689 avec cinq doubles et 10 points produits
Jake Peavy (lauréat du Cy Young Award): 37 AB
.432 / .500 / .703 avec trois circuits et 8 points produits
Butler a joué 1166 matchs dans un uniforme des Royals. Bien que son premier ait été joué devant moins de 12 000 personnes, son dernier arriverait au plus haut niveau du jeu 7 des World Series. Pour y arriver, il avait subi une saison perdante au cours de six de ses huit années avec l'organisation.
«J'ai eu beaucoup de chance de le voir depuis le début et cela a pris beaucoup de temps. Cela a pris plus de temps que prévu », a déclaré Butler. «C'était bien d'être ce gars qui était en quelque sorte le point de départ de ce que nous faisions et de construire cela et de construire quelque chose de spécial.»
L'homme qu'ils appellent «Country Breakfast» fait actuellement partie du Top 10 Royal dans 21 catégories offensives. Mais plus important encore, il reste une icône de l'une des plus grandes histoires de renouveau sportif depuis des décennies.
"Vous devenez une équipe gagnante avec un état d'esprit", a déclaré Butler. "C'est la façon dont votre équipe est constituée. Lorsque vous commencez à croire que vous allez gagner, vous commencez à gagner. Vous développez une mentalité gagnante et c'est ce qui est le plus important pour une organisation. Vous développez une atmosphère gagnante. »

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