Charles Portis, auteur insaisissable de «True Grit», meurt à 86 ans

Charles Portis, auteur insaisissable de «True Grit», meurt à 86 ans

Charles Portis, l'auteur timide de la publicité de "True Grit" et une courte liste d'autres romans qui ont attiré un culte et des éloges comme le travail de peut-être le meilleur écrivain inconnu du pays, est décédé lundi dans un hospice à Little Rock, Ark. Il avait 86 ans et sa mort a été confirmée par son frère Jonathan, qui a déclaré que M. Portis était en soins palliatifs depuis deux ans et dans un établissement de soins de santé d'Alzheimer depuis six ans auparavant. Portis était au début de la trentaine et bien établi en tant que journaliste au New York Herald Tribune en 1964, quand il a décidé de se tourner vers la fiction à plein temps. La décision a étonné ses amis et collègues du journal, parmi eux Jimmy Breslin et Tom Wolfe. Il avait couvert le mouvement des droits civiques dans le Sud: émeutes à Birmingham, Ala .; l'emprisonnement du révérend Dr. Martin Luther King Jr. à Albany, Ga .; La tentative du gouverneur George C. Wallace d’arrêter la déségrégation de l’Université de l’Alabama. Et il avait été affecté à un poste convoité, chef du bureau de Londres. Son avenir dans le journalisme était prometteur. Mais il a dit qu'il rentrait chez lui; il allait emménager dans une cabane de pêche de l'Arkansas et écrire des romans. "Une cabane de pêche!" M. Wolfe a rappelé dans son livre «The New Journalism». «En Arkansas! C'était trop sacrément parfait pour être vrai, et pourtant c'était le cas. »En moins de deux ans, M. Portis avait publié son premier roman,« Norwood ». Il a raconté l'histoire de Norwood Pratt, un ex-marin naïf de l'est du Texas en voyage pour récupérer une dette de 70 $. En chemin, il rencontre, entre autres, un escroc et un poulet qui peut jouer au tic-tack-toe. «Norwood» a établi le modèle de l'utilisation par M. Portis des inadaptations, des manivelles et de l'humour rusé dans sa fiction. Deux ans plus tard est venu "True Grit", un best-seller et son plus grand succès. Un conte du Far West, il tourne autour du maréchal fédéral grisonnant et irascible Rooster Cogburn, "un vieux jaspe borgne qui a été construit sur le modèle de Grover Cleveland". Comme "Norwood", "True Grit" a d'abord été sérialisé en The Saturday Evening Post. Et comme «Norwood», il a été transformé en film à deux reprises – en 1969, avec John Wayne dans le rôle de Cogburn (pour lequel il a reçu un Oscar), et en 2010, avec Jeff Bridges et réalisé par Joel et Ethan Coen. («Norwood» est devenu un film en 1970 mettant en vedette le camarade de M. Portis Arkansan Glen Campbell.) La voix narrative de «True Grit» est celle d'une vieille femme sûre d'elle, Mattie Ross, alors qu'elle se souvient d'une aventure qu'elle a vécue en territoire indien quand elle avait 14 ans, dans une quête pour retrouver le tueur de son père avec l'aide de Cogburn. Portis voulait qu'elle paraisse déterminée à «bien comprendre l'histoire», a-t-il déclaré dans une interview pour cette nécrologie en 2012. Le livre n'a pratiquement aucune contraction, et la langue est résolument démodée. L'une des premières impressions de Mattie sur Cogburn, qui patrouille le territoire hors de Fort Smith, est rude. Elle le trouve au lit à 10 heures du matin, entièrement vêtu et suspendu. "Le chat bringé Sterling Price était recroquevillé au pied du lit", dit-elle. «Le coq a toussé et craché sur le sol et a roulé une cigarette et l'a allumée et a toussé un peu plus. Il m'a demandé de lui apporter du café et j'ai pris une tasse et j'ai pris la casserole eureka du poêle et je l'ai fait. Pendant qu'il buvait, de petites gouttes brunes de café s'accrochaient à sa moustache comme de la rosée. Les hommes vivront comme des boucs s'ils sont laissés seuls. »Le dialogue tout au long a le même ton. Dans une scène, Cogburn affronte quatre bandits à travers un champ ouvert: «Lucky Ned Pepper a dit:« Quelles sont vos intentions? Pensez-vous que l'un sur quatre est un échec? "" Rooster a dit: "Je veux vous tuer en une minute, Ned, ou vous voir pendu à Fort Smith à la convenance du juge Parker! Lequel aurez-vous? »« Lucky Ned Pepper a ri. Il a dit: "J'appelle ce discours audacieux pour un gros homme borgne!" "Le coq a dit:" Remplis ta main, fils de pute! "Et il a pris les rênes dans ses dents et a tiré l'autre revolver de selle et a conduit ses éperons dans les flancs de son cheval fort Bo et chargé directement sur les bandits. " Entre 1979 et 1991, M. Portis a publié trois autres romans, «Le chien du Sud» (1979), «Masters of Atlantis» (1985) et «Gringos» (1991). Comme ses deux premiers, ils se sont appuyés sur un humour pince-sans-rire, des personnages bizarres et des éclats occasionnels de mélodrame. Dans «The Dog of the South», le narrateur, Ray Midge, se rend au Mexique de Little Rock, Ark., À la poursuite de sa femme, qui s'est enfuie avec son premier mari et Ford Torino de Ray. Dans "Masters of Atlantis", deux hommes ont trouvé une secte basée sur la sagesse de la cité perdue d'Atlantis. Et dans «Gringos», un expatrié américain au Mexique s'implique avec l'U.F.O. passionnés et archéologues à la recherche d'une cité maya perdue.Tous ont été réédités en livre de poche en 1999 et 2000 par Overlook Press après que le magazine Esquire a publié un article de Ron Rosenbaum proclamant M. Portis America «le plus grand écrivain le moins connu». Portis évoque un monde excentrique et absurde avec un visage complètement droit », a écrit Charles McGrath dans le New York Times en 2010.« L'astuce de ses livres », a-t-il ajouté, est« qu'ils prétendent être sérieux ». «D'une manière ou d'une autre, le sous-texte de tous ces romans est le grand thème melvillien de la faiblesse américaine pour les complots secrets et la connaissance des arcanes, et notre étreinte des escrocs, des escrocs et des flimflammers de toutes sortes.» Dans ses dernières années, M. Portis a produit une collection clairsemée d'articles de magazine, notamment pour son ami de l'Arkansas William Whitworth, rédacteur en chef de longue date de The Atlantic Monthly. Il a également écrit quelques nouvelles pour The New Yorker, The Atlantic et Oxford American.Jay Jennings, un écrivain et ami de l'Arkansas, a compilé une collection du travail de M. Portis qui comprenait des extraits de son journal sur les droits civils au début des années 1960. Il comprenait également un court mémoire, «Combinations of Jacksons», et une pièce en trois actes, «Delray’s New Moon». La collection «Escape Velocity» a été publiée en 2012 par Butler Center Books à Little Rock.Mr. Portis recula devant l'attention que ses romans les plus célèbres attiraient. Il a fermement refusé d'être interviewé, bien qu'il se soit rendu disponible pour parler de sa vie pour cette nécrologie. Lorsqu'il fut attiré par des rassemblements publics, il esquiva les photographes. Mais il n'aimait pas être traité de solitaire ou comparé à des gens comme J.D. Salinger. Il a souligné que son nom figurait dans l'annuaire téléphonique de Little Rock. Nora Ephron, une amie de son temps à New York, a parlé de son penchant pour la vie privée. Il était charmant, a-t-elle déclaré au Times en 2010. "Mais c'était un journaliste qui n'avait pas de téléphone. Le Trib devait lui en faire obtenir un. Donc, même à l'époque, le modèle était là. »Charles McColl Portis est né le 28 décembre 1933, à El Dorado, une ville pétrolière du sud-est de l'Arkansas, de Samuel Palmer Portis, un éducateur, et de l'ancienne Alice Waddell. Il a grandi dans différentes villes de la région, y compris Hambourg, où il est allé au lycée.Après avoir obtenu son diplôme, il a travaillé comme mécanicien automobile et, en 1952, à 18 ans, a rejoint les Marines sur les fortes objections de son père. Il a servi en Corée pendant et après la guerre là-bas et a quitté le service en tant que sergent.Après son inscription à l'Université de l'Arkansas à Fayetteville, il a écrit pour le journal étudiant The Arkansas Traveller et le journal local The Northwest Arkansas Times. L'une de ses tâches au Times était de gérer des correspondants de pays, connus pour leur orthographe excentrique et leurs reportages sur les maux et les événements familiaux des citoyens locaux. "Mon travail consistait à supprimer toute la vie et le charme de ces des reportages simples », a-t-il déclaré dans l'interview de 2012. Après avoir obtenu son diplôme de journalisme en 1958, il a été journaliste pour The Memphis Commercial Appeal et journaliste et chroniqueur pour The Arkansas Gazette à Little Rock. Il a rejoint The Herald Tribune en 1960. Après un reportage du Sud, il a été affecté à Londres, où il a été chef de bureau pendant un an avant de décider de devenir romancier.M. Portis ne s'est jamais marié. Outre son frère Jonathan, il laisse dans le deuil un autre frère, Richard.M. La réticence de Portis à parler aux médias peut être attribuable à ses jours en tant que journaliste, lorsque l'intrusion dans la vie des gens faisait partie de la description de travail. Mattie, son narrateur dans "True Grit", exprime peut-être les propres sentiments de M. Portis lorsqu'elle parle des journalistes qui l'avaient recherchée pour leur raconter son histoire de Rooster Cogburn. "Je ne m'amuse pas avec les journaux", dit Mattie . «Les éditeurs de papier sont excellents pour récolter là où ils n'ont pas semé. Un autre jeu qu'ils ont est d'envoyer des journalistes pour vous parler et obtenir vos histoires gratuitement. Je sais que les jeunes reporters ne sont pas bien payés et cela ne me dérangerait pas d'aider ces garçons avec leurs «scoops» s'ils pouvaient un jour réussir. »Roy Reed, ancien journaliste du New York Times qui a couvert le Sud, est décédé à 2017. Steve Barnes a contribué au reporting.

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